La ESA programa el lanzamiento del telescopio espacial James Webb en octubre de 2018

Las agencias espaciales estadounidenses, canadienses y europeas han estado trabajando en el Telescopio Espacial James Webb (JWST) de una forma u otra desde la década de 1990. El alcance y las capacidades del telescopio han evolucionado considerablemente durante ese tiempo, pero parece que finalmente se puede establecer una fecha de lanzamiento. La Agencia Espacial Europea (ESA) ha finalizado un contrato para enviar el telescopio Webb a un cohete pesado Ariane 5 en octubre de 2018.

Llevar el JWST al espacio no es tan simple como poner un satélite en órbita terrestre baja, y el Ariane 5 es uno de los pocos vehículos capaces de hacerlo . Para que los instrumentos sensibles del telescopio funcionen según lo previsto, debe colocarse en el punto Lagrange L2 Tierra-Sol. Eso está a 930.000 millas (1,5 millones de kilómetros) de la Tierra. En comparación, el Hubble orbita a una altitud de solo 347 millas. Cuando se coloca en el punto de Lagrange, el telescopio orbitará en sincronía con la Tierra. Así, mantendrá una distancia constante y podrá utilizar un solo escudo para bloquear la luz de la Tierra y el Sol. El escudo sigue siendo bastante grande (12 × 18 metros), por lo que tendrá que doblarse 12 veces para que quepa en la cápsula de carga útil Ariane 5. El espejo segmentado de 6,5 metros también se plegará dentro de la cápsula.



Posición L2



El Araine 5 ha estado volando misiones desde mediados de la década de 1990 y tiene un historial sólido. A través de sus diversas configuraciones a lo largo de los años, el Ariane 5 ha realizado 79 lanzamientos exitosos. Del pequeño puñado de fallas y fallas parciales (cuatro en total), ninguna tuvo lugar con la versión actual del cohete. Se ha utilizado para lanzar una serie de misiones importantes en el pasado, incluido el observatorio Planck y la nave espacial Rosetta, que persigue cometas.

Los científicos e ingenieros aún están ensamblando el JWST y colocando sus espejos en su lugar, pero una vez que esté listo para funcionar, se colocará dentro de la etapa superior del vehículo de lanzamiento Ariane 5. El cohete consta de una etapa principal, una etapa superior y dos propulsores de cohetes sólidos (SRB). En el despegue, los SRB dispararán con 7.080 kilonewtons de fuerza. Quemarán solo 130 segundos antes de desprenderse y caer al océano. El escenario principal con su motor Vulcan 2 llevará la carga útil al espacio con un empuje máximo menor de solo 1.390 kilonewtons. El escenario principal se desecha después de que la nave está fuera de la atmósfera, lo que permite que el escenario superior maniobre en su posición y despliegue la carga útil.



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Cuando el JWST esté operativo, continuará donde lo deja el envejecido telescopio espacial Hubble. El espejo principal en la Web será considerablemente más grande y capaz de imágenes de mayor resolución. Será lo suficientemente potente como para detectar la luz de las primeras estrellas y galaxias que se formaron después del Big Bang. Exoplanetas , las enanas marrones y las estructuras de nebulosas internas también son un juego limpio. Muchos de los instrumentos del JWST están orientados a la astronomía infrarroja, por lo que también asumirá las funciones principales del Telescopio Espacial Spitzer. Todo está (finalmente) encaminado hacia un futuro brillante en los telescopios espaciales.

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