Drill baby drill: los científicos japoneses esperan alcanzar el manto de la Tierra en un enorme proyecto de perforación

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Los científicos japoneses han anunciado un plan para perforar la corteza terrestre y llegar al manto. La gran iniciativa sería la primera para la humanidad. A pesar de múltiples intentos previos y múltiples perforaciones de profundidad significativa, nunca hemos logrado perforar lo suficiente para ver qué hay debajo de la corteza rocosa de la Tierra. En cambio, nuestro conocimiento del manto se basa principalmente en observaciones indirectas, como la velocidad a la que las ondas sísmicas se propagan a través de la geometría interna del planeta. Una investigación de 2007 en un área única entre Cabo Verde y el Mar Caribe, donde falta la corteza terrestre y el manto está directamente expuesto, arrojó algunas muestras de rocas fascinantes y datos científicos, pero no la misma información que los científicos esperan reunir por perforar la capa fundida directamente.

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Imagen de The Yomiuri Shimbun



El nuevo proyecto, dirigido por la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología Marina-Terrestre (JAMSTEC), comenzará con la realización de un estudio de dos semanas frente a la costa de Hawai. Si esta ubicación no es adecuada, el equipo de investigación planea investigar áreas en alta mar de Costa Rica y México. Todos los sitios de perforación están en el océano porque la corteza terrestre tiene aproximadamente el doble de espesor en la tierra que en el agua. Aun así, esta no es una tarea pequeña. El taladro de Chikyu tendrá que atravesar 2,5 millas de agua y 3,7 millas de corteza para alcanzar el manto, que representa aproximadamente el 85% del volumen de la Tierra.



Ya sabemos que el manto está compuesto por un material diferente al de la corteza terrestre. El material del manto tiene una proporción más alta de magnesio a hierro que la corteza terrestre, pero contiene menos silicio y aluminio que la superficie de nuestro planeta. También sabemos que el manto circula lentamente gracias a las corrientes de convección. Como muestra el gráfico a continuación, los puntos calientes en la región donde el manto se encuentra con el núcleo de la Tierra provocan una afluencia de calor a varios miles de kilómetros de distancia.

Instantánea de convección

Imagen cortesía de Wikipedia

Pero más allá de estos hechos, hay muchas cosas que no sabemos. Hay preguntas sobre cómo la formación de puntos calientes se relaciona con terremotos y erupciones volcánicas en la superficie de la Tierra, cómo interactúan las corrientes de convección con las placas tectónicas y cómo el manto aparentemente puede sufrir sus propios terremotos a profundidades de 250 a 420 millas. El gobierno japonés está ayudando a financiar la expedición Chikyu porque espera que la información que obtengamos pueda usarse para la predicción de terremotos. El equipo de investigación espera investigar las interacciones entre la corteza y el manto para comprender cómo se formó la corteza del planeta en primer lugar y determinar exactamente a qué profundidad puede existir la vida microbiana dentro de la tierra.



El equipo japonés espera comenzar a perforar a principios de la década de 2020, con 2030 como fecha límite máxima. Los estudios del sitio no son el único tema importante que se debe abordar: Chikyu tendrá que probar la tubería de perforación de seis kilómetros que planea usar, y los japoneses pueden estar esperando encontrar otras naciones interesadas en ayudar a financiar el proyecto.

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