La secuenciación del ADN sugiere por qué los pulpos son tan inteligentes

Uno de los hechos más extraños sobre el reino animal es que los pulpos son bastante inteligentes. Los pulpos exhiben todo tipo de comportamiento impresionante cuando se prueban. Pueden resolver problemas espaciales bastante complejos y recordar patrones para más adelante. Pueden aprender y trabajar hacia una meta con el tiempo. Incluso se involucran en un elaborado comportamiento de caza para atrapar o atraer presas. La pregunta es: ¿por qué los pulpos serían mucho más inteligentes que los animales que los rodean y cómo llegaron a ser así?

Un nuevo estudio publicado en Nature ha secuenciado el genoma del pulpo para descubrir eso. Observó varios tipos diferentes de tejido de pulpo, analizando el genoma sorprendentemente grande del pulpo. Contiene muchas veces más información genética sobre la producción de ciertos tipos de proteínas, particularmente las que gobiernan el crecimiento y la interacción de las neuronas. Tienen unos 33.000 genes que codifican proteínas frente a los 25.000 de un humano, y esos pulpos son más inteligentes de lo que parecen. Esto todavía demuestra que cuando se trata del tamaño del genoma, realmente se trata de cómo se hace uso de lo que se le ha dado.





Sin embargo, a diferencia de muchos genomas grandes, este no se ha duplicado. Algunas especies de moscas de la fruta tienen genomas enormes, pero esto se debe a múltiples duplicaciones de todo su genoma, simplemente tienen más de lo que necesitan. El genoma del pulpo parece haber crecido y elaborado de manera honesta, a través de una selección natural genuina. Este increíble logro evolutivo ha permitido que un molusco se convierta en uno de los principales depredadores del mar.

La enorme y extrañamente diversa colección de genes hace que el genoma del pulpo sea una verdadera rareza. El investigador de la Universidad de Chicago, Clifton Ragsdale, dijo a Nature que 'es el primer genoma secuenciado de algo parecido a un extraterrestre', refiriéndose a lo inusuales que son sus proporciones. Este estudio muestra que los pulpos tienen la segunda familia de genes más grande descubierta hasta ahora, con 18.000 genes que codifican versiones de los factores de transcripción con dedos de zinc; esto es solo superado por los elefantes, con más de 20.000 genes en la familia de receptores olfativos. El factor de transcripción ajusta la expresión de otros genes, y el pulpo parece usar estos genes de dedos de zinc en sus tejidos más especializados, como sus ventosas y su piel camuflada.



Calamar

El calamar también es sorprendentemente inteligente, por lo que es, pero aún no es tan inteligente como el pulpo.

Un descubrimiento particularmente interesante es que los pulpos parecen tener sistemas bioquímicos que les permiten modificar proteínas sobre la marcha, cambiando potencialmente sus funciones. Los científicos especulan que esto podría permitir que el pulpo adapte su red neuronal a diferentes tareas, permitiendo una plasticidad que conduce a las increíbles habilidades del pulpo en el aprendizaje y la memoria. Según algunas medidas, sus habilidades pueden igualar las de un perro; el estudio presenta el ejemplo de un pulpo que abre un frasco para llegar al cangrejo que está dentro.

El cerebro de un pulpo es grande, en términos de la cantidad de neuronas; los moluscos pueden tener varias veces más neuronas en sus cuerpos que un ratón o una rata. Sin embargo, muchas de esas neuronas se distribuyen por todo el cuerpo de la criatura, en lugar de estar centralizadas en la corteza cerebral. Una parte del hardware de pensamiento pulpo se extiende por los brazos, lo que permite que cada uno haga un pensamiento básico por sí solo. Esto puede permitir que el pulpo use todas sus diferentes extremidades simultáneamente, ya que cada una puede detectar y responder nominalmente a su propio entorno.



Incluso una extremidad de pulpo cortada puede hacer un 'pensamiento' básico en forma de agarre dirigido. Es una especie de versión supercargada de nuestros propios reflejos espinales, que, por ejemplo, nos permiten retirar inconscientemente la mano de una superficie caliente antes de que el cerebro haya registrado siquiera calor. El hardware para el pensamiento básico de respuesta al calor existe en la parte superior de nuestra columna, fuera del cerebro, y el hardware para encontrar el agarre básico y otras tareas parece existir en cada una de las extremidades arremolinadas del pulpo.

Todo esto podría ayudar a los científicos a aprender no solo cómo el pulpo recorrió este notable camino evolutivo, sino quizás lo más importante, por qué.

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