¿Podría un tubo de kevlar inflable hacer prácticos los ascensores espaciales?

Honestamente, es más un ascensor de estratosfera que un ascensor 'espacial', pero un nuevo concepto de ascensor espacial de una empresa canadiense Tecnología Thoth tiene algunos en la industria espacial zumbando. Es un diseño extraño, incluso para los estándares de los ascensores a los cielos, y hace algunos compromisos clave que lo hacen menos útil que un diseño de ascensor espacial tradicional. Pero esos mismos compromisos significan que podría ser lo suficientemente factible como para debutar en el mundo real.

Los ascensores espaciales generalmente se refieren a dispositivos en los que los automóviles o 'escaladores' se suben a sí mismos por una cinta de metal larga y flexible que se extiende desde la Tierra hasta la órbita geosincrónica y se sujetan con la fuerza centrífuga de un enorme peso de anclaje en el extremo. La idea es hacer que el 'lanzamiento' para orbitar varios órdenes de magnitud sea más barato y seguro, para que los proyectos espaciales de próxima generación, como la colonización de Marte, sean prácticamente posibles. Un elevador espacial nos permitiría impulsar un lanzamiento al espacio con electricidad, en lugar de energía química explosiva, y así vencer a la mayor parte de la gravedad de la Tierra con una inversión mucho, mucho menor.



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El diseño presenta una pista de despegue y aterrizaje en la parte superior.



Este nuevo concepto, sin embargo, es diferente, ya que permite un ascenso eléctrico más allá de una porción mucho más pequeña del pozo de gravedad de la Tierra. Con un alcance de aproximadamente 12 millas (20 km), el ascensor cuenta con una pista de lanzamiento espacial comercial en la parte superior, donde las naves espaciales reutilizables de una sola etapa pueden lanzarse y aterrizar en una atmósfera delgada y con una gravedad ligeramente reducida. Esto encajaría bien con otros programas de tecnología espacial de próxima generación, como varias naves espaciales reutilizables en curso de compañías como Lockheed y SpaceX, incluidas aquellas que pueden realizar maniobras de aterrizaje vertical de despegue vertical (VTVL).

ascensor espacial 2Un concepto de ascensor espacial 'tradicional' se mantiene rígido con la fuerza centrífuga, ya que es tan largo y pesado que la rotación de la Tierra lo mantiene enseñado. Sin embargo, con solo 12 millas de longitud, este concepto no genera suficiente aceleración hacia afuera para mantenerse recto, por lo que los ingenieros han encontrado una alternativa: la presión del gas. Planean hacer su enorme cilindro con anillos de kevlar cosidos y luego volarlo, como la versión de la industria aeroespacial de esos tipos de autos inflables. Thoth quiere llenarlo con hidrógeno o helio, pero no se trata de hacer que el elevador flote como un globo de helio; planean agregar enormes presiones del gas, manteniéndolo rígido a través de la tensión mecánica. Por un lado, el hidrógeno es inflamable, por el otro, el helio es caro ...



El ascensor supuestamente contará con un sistema de giroscopios para que pueda detectar grandes curvas y mantenerse estable. Es probable que los autos se suban al tubo en sí, en lugar de usar un cable o una cinta, y los creadores aún están decidiendo si esos autos deben ir por dentro o por fuera del tubo. El interior parecería proporcionar un poco de seguridad adicional y una flotabilidad constante a través de la presión del gas, pero escalar el exterior del tubo sin duda aumentaría el atractivo para el turismo espacial.

Sorprendentemente, la compañía cree que podría comenzar rápidamente con una versión a escala, con la esperanza de terminar un prototipo de poco menos de una milla de altura en cinco años. Estiman que una versión podría alcanzar la marca de las 12 millas en una década, por alrededor de $ 5 mil millones. Eso es solo una fracción de lo que costó construir la estación espacial internacional, principalmente porque este ascensor espacial puede construirse en el suelo y erigirse lentamente cada vez más alto, en lugar de tener que construir un espacio y luego despojarlo hasta la superficie.

Un diseño de ascensor espacial más tradicional.

Un diseño de ascensor espacial más tradicional.



Aún así, me pregunto cuál sería el argumento económico a favor de su proyecto piloto de 1 milla; Las naves espaciales aún estarían sujetas a la gran mayoría de la gravedad de la Tierra, a esa altura, y por lo tanto, la versión a escala podría no ahorrar lo suficiente en los presupuestos de lanzamiento para justificar la inversión. Honestamente, eso también es un problema potencial para la versión a gran escala: ¿una ventaja de lanzamiento de 12 millas será suficiente para compensar el costo de construcción? Thoth dice que la versión completa podría reducir las necesidades de combustible en un 30%, ¿será eso lo suficientemente bueno como para justificar miles de millones por adelantado?

Los ascensores espaciales son un gran tema de discusión, que debería mostrarle cuán rota está la industria de los lanzamientos aeroespaciales, dado lo totalmente hipotéticos que son realmente los dispositivos. Lugares como la NASA tienen dificultades para imaginar proyectos de disparos a la luna figurativos (o literales) cuando hay un precio tan marcado y una barrera de dificultad entre ellos y el cosmos que estudian. El próximo gran megaproyecto basado en el espacio podría no ser un ascensor espacial, pero puede apostar que abordará este problema de alguna manera.

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