Los burbujeantes lagos árticos están acelerando el deshielo del permafrost

Durante décadas, los científicos han advertido que nuestra creciente producción de carbono nos estaba poniendo en peligro por el cambio climático. Todos los modelos climáticos actuales apuntan a una marcada tendencia al calentamiento, pero es posible que les falte un factor importante. Un nuevo estudio financiado por la NASA destaca la posible proliferación de los llamados 'lagos termokarst' en entornos árticos. Estos cuerpos de agua pueden descongelar vastas franjas de permafrost, liberando gases de efecto invernadero almacenados, y es posible que no haya nada que podamos hacer al respecto.

Alrededor del 24 por ciento de la masa terrestre expuesta en el hemisferio norte está cubierta de permafrost, y gran parte de ese permafrost ha estado congelado durante miles de años. Es común que unos pocos centímetros de suelo congelado se descongelen y se vuelvan a congelar durante los ciclos estacionales normales, pero los científicos han observado una tendencia preocupante en la que cada vez más permafrost se descongela y no se vuelve a congelar.

Esto es un problema porque el paisaje ártico es un reservorio natural de gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y el metano. Cuando el suelo se derrite, las bacterias descomponen el material orgánico y liberan el carbono a la atmósfera. Los lagos termokarst pueden hacer que el permafrost debajo de ellos se descongele a un ritmo acelerado. Dado que el agua ocupa menos espacio que el hielo, el suelo se hunde cuando el permafrost se derrite. Esto crea una depresión donde el agua de deshielo y la lluvia pueden acumularse, formando un lago termokarst. En lugar de centímetros de descongelación, hasta 15 metros de permafrost debajo de los lagos pueden descongelarse en poco tiempo.



Los investigadores viajaron a Alaska y Siberia para examinar de cerca los lagos termokarst. Descubrieron que la velocidad de descongelación es tan rápida que los lagos burbujean cuando liberan metano al aire. Las muestras recolectadas de los lagos muestran una firma química sustancialmente diferente en comparación con el metano de las regiones que se descongelan gradualmente. La datación por carbono confirma que las emisiones de los lagos termokarst contienen carbono más antiguo, lo que indica que proviene de un subsuelo más profundo. Una vez que se forman estos lagos y el permafrost subyacente se derrite, no hay forma de volver a congelarlo.

Según el estudio, se espera que aumente la cantidad de lagos termokarst, y eso podría acelerar el ritmo del cambio climático global. Los modelos actuales no tienen en cuenta el tipo de deshielo rápido causado por los lagos termokarst, pero el equipo sugiere que los investigadores climáticos comiencen a factorizarlos. Las emisiones de combustibles fósiles humanos siguen siendo, con mucho, la mayor fuente de gases de efecto invernadero, pero los lagos termokarst son algo que Observe atentamente. La formación de lagos podría alcanzar su punto máximo en unas pocas décadas, y eso podría contribuir sustancialmente con carbono a la atmósfera.

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