Hallan cola de dinosaurio bebé preservada en ámbar, completa con plumas

Los paleontólogos tardaron años en aceptar el hecho de que los dinosaurios tenían plumas. Comenzamos con 'los dinosaurios eran como grandes lagartos escamosos', progresamos a 'los dinosaurios probablemente tenían plumas', y ahora llegamos a 'aquí hay algunas plumas de dinosaurio reales'. Un trozo de ámbar descubierto en un mercado de Myanmar ha sido confirmado para contener una cola de dinosaurio bebé, que está cubierto de densas plumas.

El ámbar es savia de árbol fosilizada, que puede preservar material biológico e incluso pequeños animales enteros que quedaron atrapados en él en el pasado distante. Es posible que esté más familiarizado con el ámbar por su papel en Parque jurásico. De ahí es de donde obtienen los mosquitos llenos de sangre que contienen ADN de dinosaurio. Esta pieza particular de ámbar real fue descubierta por Lida Xing, una paleontóloga de la Universidad de Geociencias de China en Beijing. Sin embargo, no tuvo que ir a cavar en el suelo. Se lo acaba de comprar a un comerciante.

Durante un viaje de 2015 a Myanmar, un vendedor sacó el ámbar para mostrárselo a Xing. Hay varias hormigas antiguas atrapadas en el interior, así como algunos escombros no identificados. El comerciante afirmó que el tubo grande y delgado era una planta, pero Xing supo instantáneamente que eso no estaba bien. Después de un examen más detenido del ámbar, se publicó un informe en la revista Current Biology que confirma que el ámbar contiene la cola de un bebé dinosaurio con plumas.



Los investigadores ahora creen que la cola pertenecía a un celurosaurio joven, que habría tenido aproximadamente el tamaño de un gorrión cuando se atascó en la savia hace 99 millones de años. Si hubiera sobrevivido, habría crecido hasta casi el tamaño de un avestruz (ver más abajo). El estudio de las plumas en esta sección de la cola brinda una oportunidad única de aprender sobre la historia evolutiva de las plumas y el vuelo.

celurosaurio

Las plumas de las aves modernas tienen un eje central rígido y fibras ramificadas que se extienden a lo largo. Las ramas se hacen cada vez más pequeñas a medida que salen, actuando como pequeños ganchos que le dan a la pluma una superficie continua que ayuda en el vuelo. Estos 'ganchos' se conocen como bárbulas, pero antes no estaba claro si las bárbulas o el eje central fuerte aparecían primero evolutivamente. El joven celurosaurio parece indicar que fueron las bárbulas primero, lo que significa que las primeras plumas habrían sido cosas ligeras y esponjosas con poca estructura.

Si alguna vez has visto un pájaro con plumas iridiscentes (como un pavo real), son las bárbulas que dispersan la luz las que provocan el efecto de cambio de color. Las plumas encontradas en esta pieza de ámbar parecen indicar que las plumas de los dinosaurios habrían tenido bárbulas, por lo que podrían haberse visto mucho más fabulosas de lo que pensábamos. Con la situación política estabilizándose en Myanmar, los paleontólogos esperan encontrar más muestras increíbles como esta en el futuro.

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