Los astrónomos utilizan una nave espacial, una estrella distante para estudiar la luna más grande de Neptuno

tritón

Un evento astronómico increíblemente raro ocurrió el año pasado cuando Tritón, la luna más grande de Neptuno, pasó frente a una estrella distante. Las distancias extremas involucradas hicieron que este evento fuera casi imposible de observar, pero la Agencia Espacial Europea (ESA) ayudó a los astrónomos a precisar exactamente dónde debían estar para observarlo. Gracias a la nave espacial Gaia, los investigadores lograron capturar un 'destello central' de Triton, que contenía importantes pistas sobre las condiciones de la luna.

Tritón es grande para una luna con más del 20 por ciento del diámetro de la Tierra. Tiene una atmósfera delgada compuesta principalmente de nitrógeno y metano, pero nunca hemos podido estudiarla en detalle. En octubre de 2017, el camino de Triton pasó directamente frente a una estrella distante llamada UCAC4 410-143659. Este evento, conocido como ocultación, presentó a los astrónomos una oportunidad única de aprender sobre la atmósfera de Tritón. Sin embargo, necesitaban estar en el lugar correcto.

A medida que se acercaba la ocultación, los astrónomos calcularon la trayectoria de la sombra de la luna en la Tierra. Dado que Triton está tan lejos, la sombra cruzaría Europa y se dirigiría hacia América del Norte en solo tres minutos. Para recopilar datos sobre la atmósfera de Triton a medida que la luz de la estrella la atravesaba, los astrónomos sabían que tendrían que estar directamente en el camino de la sombra. Esa es la única forma en que puede ver el destello central. La franja de tierra donde sería visible tenía solo 62 millas (100 kilómetros) de ancho.



Bruno Sicardy de la Universidad Pierre y Marie Curie en Francia trabajó para refinar los cálculos de la trayectoria de la ocultación, y también es algo bueno. Las estimaciones originales resultaron estar equivocadas por un amplio margen. Sicardy utilizó datos del observatorio espacial Gaia de la ESA, que se lanzó en 2013 para rastrear las posiciones de las estrellas con una precisión sin precedentes. Una de las estrellas que rastrea es UCAC4 410-143659, y los datos se incluyeron en un lanzamiento de Gaia de 2016. Sicardy también solicitó a la ESA acceso temprano a los datos que se publicarán a finales de este año.

Con la ayuda de Gaia, los astrónomos encontraron el camino óptimo para observar la ocultación. Como puede ver en el video de arriba, el equipo capturó con éxito el flash central. En ese momento, la luz de UCAC4 410-143659 se enfocó a través de la atmósfera de Triton, llevando datos importantes sobre la luna a los científicos de la Tierra. Los investigadores están analizando actualmente los datos de la ocultación de Triton, que quizás nunca hubieran sido capturados sin la nave espacial Gaia.

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