Un descubrimiento accidental hace 50 años cambió la forma en que vemos el universo

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Era julio de 1965 cuando Arno Penzias y Robert Wilson estaban luchando por explicar el extraño ruido de la señal captada por la antena de radio de bocina Bell Labs Holmdel. Al principio pensaron que esas malditas palomas estaban de vuelta anidando dentro de la cámara de la antena, pero no, las habían ahuyentado con éxito. El ruido que escuchaban Penzias y Wilson fue en realidad uno de los descubrimientos cosmológicos más importantes desde Newton, el susurro de microondas del Big Bang.



Penzias y Wilson ni siquiera estaban buscando el Fondo de microondas cósmico (CMB) cuando lo encontraron. El foco de su investigación fue la detección de hidrógeno neutro. Fue solo una feliz coincidencia que la antena de Bell Labs fuera perfecta para muestrear la radiación de fondo de microondas. La pareja pasó un buen rato tratando de averiguar de dónde venía el ruido antes de darse cuenta de lo que realmente era. Ahuyentaron a los pájaros (con una escopeta), revisaron todo el cableado y el ruido seguía presente. Pero, por supuesto, lo fue, está en todas partes. Estaban escuchando los latidos del corazón del universo.

La pareja publicó rápidamente sus hallazgos y científicos de todo el mundo tomaron nota. La detección del Fondo Cósmico de Microondas nos ha permitido estudiar el universo de una manera que nunca antes habíamos podido, y ofreció la primera evidencia tangible del Big Bang.



Otros equipos estaban buscando al CMB en ese momento, pero fueron derrotados por Penzias y Wilson. Eso debe haber dolido un poco, estar a meses de uno de los descubrimientos más importantes de la física solo para que alguien más se tope con él. Penzias y Wilson fueron galardonados con el Premio Nobel de Física 1978 , pero el comité no reconoció a los investigadores que habían teorizado previamente sobre el CMB.



Mapa de planck

El fondo cósmico de microondas es básicamente lo que queda de la energía del Big Bang. Cuando el universo era joven, estaba impregnado de plasma de hidrógeno extremadamente caliente y era opaco a la radiación electromagnética. El modelo del Big Bang sostiene que el universo se expandió desde ese punto y se enfrió. El plasma se enfrió y formó moléculas, y la radiación de radiación electromagnética (por ejemplo, luz) se ha estado propagando a través del espacio desde entonces. La continua expansión del universo ha extendido la longitud de onda de esta radiación desde lo visible a microondas, y ahí es donde obtenemos el CMB. Esta es una medida térmica de la radiación electromagnética del universo y puede decirnos mucho sobre su evolución y estructura.

En los 50 años desde que Penzias y Wilson descubrieron el CMB. Los científicos lo han utilizado para realizar muchas observaciones del universo. Hemos realizado mejores estimaciones de la edad del universo , detectado gigantescos vacíos en el espacio y busqué el fin de todas las cosas . Se ha desplegado una variedad de sondas específicamente para estudiar el CMB a lo largo de los años, más recientemente la nave espacial Planck de la ESA que operó de 2009 a 2013. Con cada nueva misión aprendemos más, y todo se remonta a Penzias y Wilson ahuyentando a las aves de su radiotelescopio en 1965.



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