Hace 30 años, el transbordador espacial Challenger de la NASA explotó en la televisión en vivo

El transbordador espacial Challenger explota en el espacio

El 28 de enero de 1986, el transbordador espacial Challenger despegó de Cabo Cañaveral en Florida y luego explotó exactamente 73 segundos después, llevándose consigo las vidas de los siete astronautas a bordo. Fue uno de los momentos decisivos de la década de 1980 y posiblemente la primera tragedia histórica que tuvo lugar en la televisión en vivo, ya que miles de personas lo vieron, en gran parte debido a la presencia de Christa McAuliffe, la primera maestra y ciudadana común en volar al espacio.



No fue hasta que el presidente Ronald Reagan formó la Comisión Rogers para investigar el accidente, junto con el trabajo del físico Richard Feynman, que supimos exactamente por qué explotó el transbordador. Después de entrevistar a varios ingenieros de la NASA para averiguar el problema, Feynman demostró en la televisión (a las 2:34 en el video a continuación), usando un vaso de agua helada, que un sello de junta tórica en el propulsor de cohete sólido derecho falló en eso. fatídica mañana fría. Eso permitió que el gas ardiente presurizado escapara y rompiera el tanque de combustible externo, y provocó la ruptura de la nave espacial.



Finalmente, nos enteramos de que la NASA no tenía datos de prueba que indicaran que la junta tórica sobreviviría a un lanzamiento a temperaturas tan bajas, y que una serie de fallas gigantes a nivel de gestión llevó a la NASA a seguir adelante con el lanzamiento en un calendario apresurado a pesar de una gran cantidad de señales de advertencia.



Muchos de nosotros recordamos exactamente dónde estaban cuando ocurrió el primer desastre del transbordador espacial, al igual que con otros eventos terribles en la historia estadounidense reciente como el 11 de septiembre y el asesinato de JFK. Aquí está mi versión: estaba en séptimo grado en la escuela primaria católica en Brooklyn, NY. Como estaba a solo dos cuadras de mi casa, había caminado a casa para almorzar, como solía ser el caso entonces. Estaba jugando con mi Atari 800, comprobando el BBS que estaba ejecutando en ese momento para asegurarme de que todavía estaba en línea y no congelado, lo que sucedía mucho.

Cuando se supo la noticia, un segmento de noticias de un informe especial interrumpió la telenovela que mi madre y mi abuela estaban viendo en nuestra consola de televisión de madera de 25 pulgadas. Voy a adivinar aquí y a decir que fue The Young and the Restless , porque ese es el que solía ejecutarse a las 12:30 de la tarde. El informe de noticias de última hora dijo que la NASA había perdido contacto con el transbordador. Estaban reproduciendo un video turbio de humo y una bola de fuego en el cielo; parecía que todavía se estaba determinando, o tal vez estaban negando, que el transbordador había explotado. Recuerdo la cita del locutor de radio que decía 'obviamente una falla importante', que se me quedó en la cabeza en ese momento como algo extraño y obvio que decir.

De todos modos, recuerdo caminar de regreso a la escuela, algo aturdido, pero también sin saber realmente cómo procesarlo. Regresé a la escuela y les conté a algunos de mis amigos lo que había sucedido. Y como era típico, algunos de ellos no me creyeron; pensaron que me lo estaba inventando para llamar la atención. (¡Sorpresa! Yo era un nerd con un corte de pelo de tazón que estaba en las computadoras en la década de 1980 y se burlaron mucho de él.) De todos modos, para cuando llegamos al ensayo de la iglesia una hora más tarde, esto fue sobre las dos menos cuarto - el sacerdote habló con todos desde el púlpito y dijo que había ocurrido un evento terrible y que la lanzadera había explotado. No recuerdo quién era, ya que su rostro está perdido en el tiempo, pero uno de esos estudiantes me miró desde el banco de la izquierda y pronunció las palabras 'lo siento' por no creerme antes.



No teníamos televisión por cable, pero CNN había captado el evento en televisión en vivo; no obstante, se transmitió en muchos canales de televisión regulares en ese momento debido a McAuliffe. Estoy insertando el video de CNN aquí y verifiqué dos veces para asegurarme de que sea el correcto. Pero no lo vi del todo, porque la última vez que vi una repetición de esto hace unos 10 años no pude manejarlo. Todavía es demasiado para mí.

Se aprendieron muchas lecciones del desastre del Challenger, y el programa espacial tardó bastante en ponerse en marcha de nuevo. Quizás fue a mediados de la década de 1990 cuando las cosas realmente comenzaron a acelerarse nuevamente, con el lanzamiento de la misión Pathfinder y Sojourner Mars y las nuevas misiones Shuttle que renovaron el interés y la fe en el programa espacial. Pero, desafortunadamente, la tragedia golpeó una vez más con el programa Shuttle, en 2003 con el Space Shuttle Columbia tras su reentrada en la atmósfera terrestre.



En ese momento, el sueño de naves espaciales reutilizables murió por un tiempo, y la NASA finalmente terminó sus misiones de transbordador restantes y finalizó el programa en 2011. Mientras tanto, en la última década, empresas privadas como Virgin Galactic y SpaceX tomaron el mando. de desarrollar naves espaciales reutilizables, más seguras y de menor costo.

Como escribió Tom Wolfe en Lo correcto , sobre los primeros siete astronautas de Mercury en 1959, 'tomó la forma de una pasión patriótica ardiente por los siete pilotos de prueba que se habían ofrecido como voluntarios para ir al espacio'. Y refiriéndose a las cosas correctas, '¡un hombre lo tenía o no lo tenía! No había nada parecido a tener la mayor parte '. Sé que no tendría las cosas para ir repetidamente al espacio usando tecnología nueva y apenas probada, ya sea para romper la velocidad del sonido en la década de 1940 o para orbitar la Tierra durante más de una semana en la década de 1980. Se necesita un cierto y sorprendente tipo de persona para hacer eso.

Tripulación de vuelo Challenger

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